L'eau ressource indispensable à l'Homme

          Si un homme peut résister à un jeûne de plusieurs semaines, en revanche, il ne survit que quelques jours à une privation totale d'eau. Principal constituant des organismes vivants, l'eau est indispensable à la vie. Elle est en outre nécessaire aux activités humaines qui sont pour la plupart grandes « consommatrices » d'eau.

 

          On a l'habitude de dire qu'il n'y a pas de vie sans eau. L'eau est présente dans la composition de tous les êtres vivants. La vie telle que nous la connaissons ne peut se passer de cet élément fondamental pour la dynamique des métabolismes. Tout organisme animal ou végétal renferme de l'eau, qui par la masse est de loin le composant principal de la matière vivante. C'est chez les végétaux que la teneur en eau est globalement la plus importante. On en trouve ainsi 95% dans le melon, 85% dans la carotte et 78% dans le blé en herbe. Chez l'homme, l'eau représente 97% de la masse du foetus de deux mois, 75% pour le nouveau-né, 65% pour l'adulte et 55% pour la personne agée. Chaque partie du corps est hydratée : 83% dans le sang, 75% dans les muscles, 25 à 35% dans les os, 55% dans les cartilages et 90% dans le cortex cérébral. Mais attention, si le déficit en eau excède 10% de la masse corporelle, ce qui peut arriver lors de la pratique d'un sport, chez les personnes âgées qui ne boivent pas assez ou chez le nourrisson dans une voiture quand la température est élevée, il y a des risques grave qui peuvent allez jusqu'à la mort. Pour les animaux, on retrouve des pourcentages équivalents, 65% pour les oiseaux, 80% pour les poissons, 95% pour les méduses.

 

Les usages de l'eau sont multiples.

  • L'aggriculture occasionne environ 70 % de toute la consommation d'eau douce sur la planète.
    Cette consommation est essentiellement le fait de l'agriculture irriguée, qui occupe environ 17 % des terres cultivées mais assure 40 % de la production agricole mondiale (le reste étant assurée par l'agriculture dite pluviale). Les surfaces irriguées ont environ doublé dans le monde depuis 1960.

  • L'industrie est responsable d'environ 20 % de la consommation mondiale d'eau douce, et cette consommation industrielle augmente beaucoup depuis les années 1950. L'eau est en effet essentielle pour beaucoup de processus industriels : elle sert à refroidir, laver, lubrifier...
    Il faut 80 l d'eau pour produire 1 kg d'acier, 1250 l pour 1 kg d'aluminium et 8600 l pour produire une carte mémoire de six pouces.

  • La consommation domestique (pour la boisson, la cuisine, l'hygiène personnelle...) représente 8 à 10 % de la consommation totale sur la planète.

Voici comment est répartie, en moyenne, la consommation d'eau dans un foyer en France :

  • Tout en sachant que la consommation moyenne par habitant en France est de l'ordre de 150 à 160 L/jour.

 

1- Des besoins en eau sans cesse croissants

 

          Les propriétés remarquables de l'eau en font à la fois un produit de consommation et un facteur de production, d'où ses multiples usages (alimentation des foyers, usages industriels, production d'énergie, usages récréatifs). Certains de ces usages « consomment » l'eau, les autres la polluent et la rendent difficilement disponible pour répondre à nécessités.

          Les besoins d'eau augmentent très rapidement. D'abord par la seul effet de l'augmentation de la population: plus nombreux, les hommes ont besoins de davantage d'eau pour la boisson et la consommation domestique. L'indispensable croissance de la production agricole exige aussi des quantités d'eau accrues. D'autres part, la hausse des niveaux de vie rend les sociétés de plus en plus consommatrices d'eau : chasse d'eau, machines à laver et autres éléments du confort en exigent toujours davantage. C'est pourquoi la consommation d'eau a été multipliée par 5 depuis 1950, alors que la population a seulement été multipliée par 2,5.

 

2- Il est nécessaire d'irriguer pour nourrir les hommes

 

          Plus nombreux, les hommes ont besoin de plus en plus d'eau pour produire leur nourriture. Dans bien des régions, il est possible de pratiquer une agriculture sous pluie, qui s'adapte à la répartition des précipitations dans le temps et dans l'espace. Mais on réalise des gains de production en modifiant les effets de processus naturels : en régularisant les apports d'eau dans les champs; en transférant l'eau d'une période pluvieuse vers une période sèche, comme celles qui existent dans les régions méditerranéennes en été ou dans les régions tropicales en hiver; ou encore en amenant de l'eau de régions arrosées (les montagnes par exemple) vers des domaines plus secs. L'importance de l'irrigation comme facteur de production explique que les superficies irriguées ont quintuplé au cours du XXe siècle et représentent 16% des terres agricoles.

         L'irrigation a des fonctions différentes selon les milieux. Dans les régions très sèches, elle est une condition indispensable pour l'agriculture. Dans les régions où l'agriculture sous pluie est possible, elle est un facteur d'amélioration : elle permet de cultiver des plantes à haut rendement comme le riz , et garantit contre les sécheresses. A l'échelle mondiale, c'est cette irrigation améliorante qui domine.

 

3- D'un pays à l'autre les prélèvements sont très différents

 

          Les pays utilisent très inégalement leurs ressources naturelles en eau. Les plus gros consommateurs sont ceux qui sont à la fois très peuplés et gros utilisateurs d'eau pour l'industrie ou l'agriculture, parfois pour les deux activités. Ces facteurs expliquent que cinq pays effectuent la moitié des prélèvements mondiaux : États-Unis et Chine en tête, suivis par l'Inde, Le Pakistan et la Russie. Bien que plus petits, les pays européens sont aussi de gros consommateurs, à cause de leur niveau de vie et d'industrialisation.

 

L'eau est donc indispensable : boisson, agriculture sont des domaines ou nous ne pouvons nous passer d'eau et qui sont très grands consommateurs mais l'usage récréatif de cette ressource est évitable bien qu'une grande quantité d'eau est quand même utilisée pour ces activités.

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